Descubren una nueva especie de gusano de hace millones de años en fósil
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La Puerta del Misterio

Descubren una nueva especie de gusano de hace millones de años en fósil

Tiempo de lectura: 3 minutos

Un grupo de científicos han descubierto una nueva especie de lobopodio, un antiguo pariente de los gusanos de terciopelo modernos, en rocas silúricas de hace 430 millones de años de en Herefordshire, Reino Unido.

El equipo, compuesto por investigadores de las universidades de Oxford, Yale, Leicester y Manchester, y del Imperial College de Londres, ha sido capaz de reconstruir tridimensionalmente el fósil excepcionalmente bien conservado utilizando tecnología digital. La investigación se reporta en la revista Open Science de la Royal Society.

El primer autor, Derek Siveter, profesor emérito de Ciencias de la Tierra en la Universidad de Oxford e investigador asociado honorario en el Museo de Historia Natural de la Universidad de Oxford, dijo:

Los lobopodios son extremadamente raros en el registro fósil, excepto en el Periodo Cámbrico. Criaturas parecidas a gusanos con patas, son un pariente marino ancestral de los gusanos de terciopelo de hoy en día, u onicoforos – depredadores que viven en la vegetación, principalmente en las latitudes del sur.

Este nuevo lobopodio, al que hemos llamado Thanahita distos, fue descubierto durante un trabajo de campo en un área de rocas silúricas en Herefordshire. Es el primer lobopodio que se describe formalmente a partir de rocas de la era silúrica en todo el mundo; excepcionalmente, se conserva en su totalidad en tres dimensiones y representa uno de los únicos ocho especímenes fósiles de lobopodios u onicoforos conservados en tres dimensiones que se conocen.

Hemos podido reconstruir digitalmente la criatura usando una técnica llamada tomografía físico-óptica. Esto implica tomar imágenes del fósil a una fracción de milímetro de distancia, luego unir las imágenes para formar un “fósil virtual” que pueda ser investigado en pantalla.

El profesor Siveter y sus compañeros han estado realizando trabajo de campo en Herefordshire desde mediados de la década de 1990. El yacimiento sedimentario en el que se descubrió se conoce desde entonces con el nombre de Herefordshire Lagerstätte, el término Lagerstätte indica que contiene restos fosilizados excepcionalmente conservados de animales de cuerpo blando.

Los fósiles fueron depositados hace 430 millones de años en una cuenca marina que se extendía desde lo que hoy es el centro de Inglaterra hasta el País de Gales, y se conservan en nódulos en una suave ceniza volcánica de color crema mezclada con sedimentos marinos.

El profesor Siveter dijo:

Thanahita distos y los otros animales que se fosilizaron aquí probablemente vivían 100 a 200 metros más abajo, posiblemente por debajo de la profundidad a la que penetra mucha luz. Deducimos esto porque no encontramos vestigios de algas fotosintéticas, que son comunes en las rocas contemporáneas colocadas en puntos menos profundos del fondo marino al este.

Algunas circunstancias especiales permitieron su notable preservación. La primera fue la precipitación inmediata de minerales arcillosos alrededor de los organismos muertos, los cuales se descomponen con el tiempo, dejando espacios vacíos. La calcita mineral – una forma de carbonato de calcio – luego llenó estos moldes naturales, replicando la forma de los animales.

Casi al mismo tiempo, las concreciones duras comenzaron a formarse, siendo cementadas por la calcita. Gracias al endurecimiento precoz de estas cápsulas del tiempo silúricas, los fósiles no fueron aplastados por la lenta compactación de la capa de ceniza.

Añadió:

Algunos lobopodios se encuentran en una posición en el árbol de la vida que prefigura la de los gusanos de terciopelo terrestres, mientras que otros son precursores de los artrópodos: los “cangrejos reyes”, arañas, crustáceos y formas afines.

Desde su descubrimiento, el Herefordshire Lagerstätte ha producido una diversidad de artrópodos que han contribuido mucho a nuestra comprensión de la paleobiología y la historia temprana de este importante grupo de invertebrados. El lobopodio Thanahita distos pertenece a un grupo panartrópodo extendido.

Además, el análisis morfológico lo sitúa dentro de un grupo lobopodio que tipifica un período geológico anterior en el Cámbrico -hace unos 520 a 510 millones de años- indicando así la supervivencia de este grupo durante unos 100 millones de años.

Fuente | Phys