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La Puerta del Misterio

¿Estamos solos en el universo? Pronto tendremos una respuesta

Los descubrimientos que se suceden cada día nos acercan cada vez más a la resolución de una de las preguntas más grandes de la humanidad: ¿estamos solos en el Universo?

¿Estamos solos en el universo? Pronto tendremos una respuesta
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La posibilidad de que la vida extraterrestre exista en las últimas décadas ha pasado de una existencia exclusiva en los libros y películas de ciencia ficción a una hipótesis científica seriamente considerada, objeto de discusiones y estudios específicos. La idea de la existencia de vida alienígena ha terminado convirtiéndose en un escenario real para ser analizado.

Esto se debe a que los notables descubrimientos que han tenido lugar en muchos campos en las últimas décadas, desde la astronomía hasta la biología, han hecho que la presencia de vida alienígena no sea tan improbable como parecía y la confirmación de su existencia está empezando a parecer inevitable y probablemente inminente.

Cuestión de las reacciones químicas

La vida se debe sin duda a un tipo especial de química compleja, pero los elementos que intervienen en ella no son nada especiales: el carbono, el hidrógeno, el oxígeno, etc. están entre los elementos más abundantes del universo. La química orgánica compleja es sorprendentemente común.

Los aminoácidos, al igual que los que componen todas las proteínas de nuestro cuerpo, han sido identificados en las colas de los cometas y los vehículos que enviamos a Marte han encontrado varios compuestos orgánicos en el suelo del Planeta Rojo. A 6.500 años luz de nosotros, una nube gigante de alcohol espacial flota entre las estrellas.

Incluso los planetas potencialmente habitables parecen ser comunes. El primer planeta más allá de nuestro sistema solar fue descubierto en 1995. Desde entonces, los astrónomos han catalogado miles de ellos.

Basándose en este catálogo, los astrónomos de la Universidad de California han calculado que sólo en nuestra galaxia podría haber hasta 40.000 millones de exoplanetas de tamaño terrestre en la llamada «zona habitable» alrededor de su estrella, donde las temperaturas son lo suficientemente suaves como para permitir la existencia de agua líquida en la superficie. Y sólo estamos hablando de planetas que potencialmente pueden acomodar la vida tal como la conocemos.

Incluso hay un mundo potencialmente parecido a la Tierra orbitando la estrella más cercana a nosotros, Próxima Centauri. Situado a sólo cuatro años luz de distancia, ese sistema podría estar lo suficientemente cerca como para explorarlo utilizando la tecnología actualmente disponible. Los planes para lograr este objetivo fueron iniciados en 2016 por Stephen Hawking quien, junto con el multimillonario ruso Yuri Milner en 2016 lanzó el proyecto Breakthrough Starshot.

El Sistema Trapense -1 también tiene planetas potencialmente habitables

Miles de exoplanetas, la vida parece inevitable

Parece inevitable que allá afuera, en algún lugar debe haber otra vida, especialmente considerando que la vida apareció en la Tierra poco después de la formación del planeta. Los fósiles más antiguos que se han encontrado tienen 3.500 millones de años de antigüedad, mientras que las pistas en nuestro ADN sugieren que la vida podría haber comenzado hace ya 4.000 millones de años, tan pronto como la superficie de nuestro planeta comenzó a solidificarse.

En resumen, la Tierra comenzó a ser habitada desde el momento en que se convirtió en un mínimo habitable; y la definición de «habitable» resultó ser un concepto bastante flexible. La vida en la tierra ha demostrado ser capaz de adaptarse a todo tipo de entornos, incluso a aquellos que parecían menos adecuados para acomodarse a ella. Encontramos formas de vida:

– flotando en un lago de ácido sulfúrico

– dentro de barriles de residuos nucleares

– en agua sobrecalentada a 122 grados.

– en las tierras no cultivadas de la Antártida

– en las rocas hasta cinco kilómetros bajo tierra.

Incluso nuestro Sistema Solar parece presentar estos ambientes aparentemente hostiles pero que la vida ha logrado colonizar, aquí en la tierra.

La vida puede sobrevivir en cualquier lugar

Marte fue una vez un planeta caliente y húmedo y probablemente tenía un ambiente adecuado para la vida incluso antes de la Tierra. Hoy en día, Marte todavía tiene agua líquida subterránea. Un gas fuertemente asociado con la vida en la Tierra, el metano, ya ha sido encontrado en la atmósfera marciana, y en niveles que misteriosamente suben y bajan con las estaciones. (Sin embargo, se están realizando más análisis sobre la presencia de metano en la atmósfera de Marte porque la presencia de este gas, por primera vez detectada por los sensores del rover Curiosity, fue primero confirmada por un orbitador, el Mars express de la ESA, pero luego este metano, según la sonda TGO (Trace Gas orbiter) enviada específicamente por la ESA, ha desaparecido. En definitiva, este fenómeno podría seguir siendo favorable a la hipótesis de la presencia de vida en Marte y la gran pregunta a la que los planetólogos están tratando de encontrar una respuesta en este momento es: ¿qué pasa con el metano marciano?

La ESA es muy activa en la búsqueda de vida en Marte y en 2021 el rover del proyecto ExoMars Rosalind Franklin, que estará equipado con un taladro capaz de excavar hasta dos metros de profundidad, tratará de entender si puede haberse refugiado en el suelo, protegido de temperaturas extremas y bombardeos de radiación.

Además de la Tierra y Marte, al menos otros dos lugares de nuestro Sistema Solar podrían estar habitados. La luna de Júpiter Europa y la luna de Saturno Encélado. Ambos son mundos helados, pero la gravedad de los colosales planetas alrededor de los cuales orbitan es suficiente para proporcionar fuentes de calor dentro de ellos, derritiendo el hielo para crear vastos mares subglaciares.

En 2017, investigadores de la Universidad de Tasmania concluyeron que algunos microbios antárticos podrían sobrevivir en estos mundos. Tanto Europa como Encélado tienen bocas hidrotermales submarinas, al igual que la Tierra, donde puede haberse originado la vida. Cuando la sonda Cassini de la NASA analizó el material presente en el aerosol de un géiser expulsado al espacio desde Encélado, se encontraron rastros de moléculas orgánicas.

El multimillonario ruso Yuri Milner dijo que quiere financiar una nueva misión a Encélado en busca de vida.

La Luna de Encélado, bajo su hielo quizás haya vida

Un segundo ejemplo de vida

Un descubrimiento, el de la vida en otras partes del espacio que, si sucediera, podría alterar el mundo de la biología. Toda la vida en la Tierra está relacionada y, en última instancia, desciende de la primera célula viviente que surgió hace unos 4.000 millones de años. Bacterias, hongos, cactus y cucarachas son nuestros primos y todos compartimos la misma maquinaria molecular básica: el ADN que produce el ARN y el ARN que produce las proteínas.

Un segundo ejemplo de vida, podría representar una «segunda génesis», y ser totalmente ajeno a nosotros. Tal vez ella usaría un sistema de codificación diferente en su ADN. O podría no tener ADN, sino algún otro método para transmitir información genética. Estudiando un segundo ejemplo de vida, podríamos empezar a comprender qué partes del mecanismo de la vida son universales y cuáles son sólo los incidentes particulares de nuestra sopa primordial.

Incluso podemos elaborar algunas leyes universales de la biología, de la misma manera que para la física, por no hablar de los nuevos puntos de vista sobre la cuestión del origen de la vida misma. Un segundo «árbol de la vida», independiente del nuestro, significaría que la rápida aparición de la vida en la Tierra no se debe al azar y que la vida debe abundar en el universo.

Aumentaría enormemente las posibilidades de que en algún lugar de esos miles de millones de planetas habitables de nuestra galaxia, haya algo o alguien con quien, algún día, podamos establecer una comunicación.

En el Sistema Solar

Si, por otro lado, descubrimos microorganismos o formas de vida relacionadas de alguna manera con nosotros, debemos pensar necesariamente que la vida se infecta de un cuerpo celeste a otro tan pronto como existen las condiciones mínimas para hospedarlo. Cuando un gran meteorito golpea un planeta, el impacto puede lanzar fragmentos de roca y polvo al espacio, y esta roca puede caer a otros planetas en forma de meteoritos.

La vida terrenal probablemente ya ha sido llevada a otros planetas, quizás incluso a las lunas de Saturno y Júpiter. Muchos microorganismos podrían sobrevivir el viaje. En 1969, los astronautas del Apolo 12 recuperaron una sonda que permaneció en la Luna durante tres años en condiciones de frío extremo y vacío y todavía había bacterias viables en su interior.

Dado que Marte era probablemente habitable antes de la Tierra, es posible que la vida se originara allí antes de que hiciera autostop en una roca espacial hasta aquí. Quizá todos somos marcianos. Incluso si nunca encontramos otra vida en nuestro Sistema Solar, podríamos encontrarla en cualquiera de los miles de exoplanetas conocidos.

Ya tenemos tecnologías que pueden mirar la luz de las estrellas filtrada a través de un exoplaneta y decir algo sobre la composición de su atmósfera; la abundancia de oxígeno podría ser una señal reveladora de vida.

El telescopio espacial James Webb, que se lanzará en 2021, podrá analizar algunos de los mundos similares a la Tierra ya descubiertos. Dentro de unos años llegarán más telescopios espaciales, quizás, capaces de fotografiar directamente estos planetas, permitiéndonos analizar la atmósfera a través del espectro de su luz, permitiéndonos comprender la duración del día del planeta, si tiene estaciones, si tiene nubes, si tiene océanos, quizás incluso el color de sus plantas.

La antigua pregunta «¿Estamos solos?» Ha pasado de ser una filosofía pura a una hipótesis verificable. Debemos prepararnos para la respuesta.

Fuente | Reccom

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¿Estamos solos en el universo Pronto tendremos una respuesta
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¿Estamos solos en el universo Pronto tendremos una respuesta
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Los descubrimientos que se suceden cada día nos acercan cada vez más a la resolución de una de las preguntas más grandes de la humanidad: ¿estamos solos en el Universo?
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