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La Puerta del Misterio

Una startup de Harvard quiere revertir el envejecimiento en perros, y los humanos podrían ser los siguientes

Una startup de Harvard quiere revertir el envejecimiento en perros, y los humanos podrían ser los siguientes
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El biólogo George Church dice que la idea es vivir hasta los 130 años en el cuerpo de un joven de 22 años.

El biólogo sintético más influyente del mundo está detrás de una nueva compañía que planea rejuvenecer a los perros usando terapia genética. Si funciona, planea intentar el mismo enfoque en la gente, y podría ser uno de los primeros voluntarios.

La empresa Rejuvenate Bio, fundada por George Church de la Facultad de Medicina de Harvard, cree que los perros no sólo son el mejor amigo del hombre, sino también la mejor manera de llevar al mercado tratamientos contra la edad.

La compañía, que ha llevado a cabo pruebas preliminares sobre los sabuesos, afirma que hará que los animales sean “más jóvenes” añadiendo nuevas instrucciones de ADN a sus cuerpos.

Sus planes para revertir la edad se basan en pistas tentadoras vistas en organismos simples como gusanos y moscas. Ajustar sus genes puede aumentar su esperanza de vida en el doble o mejor. Otras investigaciones han demostrado que dar a ratones viejos transfusiones de sangre de ratones jóvenes puede restaurar algunos biomarcadores a niveles juveniles.

“Ya hemos hecho un montón de pruebas en ratones y estamos haciendo algunas en perros, y luego pasaremos a los humanos”, dijo Church al podcaster Rob Reid a principios de este año. Los otros fundadores de la compañía, el director ejecutivo Daniel Oliver y el director científico Noah Davidsohn, un postdoctorado en el laboratorio de Boston de Church, declinaron ser entrevistados para este artículo.

Los esfuerzos de la compañía para mantener sus actividades fuera de la prensa hacen que no esté claro cuántos perros ha tratado hasta ahora. En un documento proporcionado por un veterinario de la Costa Oeste, fechado el pasado mes de junio, Rejuvenate dijo que su terapia génica había sido probada en cuatro beagles con Tufts Veterinary School en Boston. No está claro si se están realizando pruebas más amplias.

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Sin embargo, a partir de documentos públicos, de una solicitud de patente presentada por Harvard, de entrevistas con inversores y criadores de perros, y de comentarios públicos realizados por los fundadores, MIT Technology Review reunió un retrato de una empresa de extensión de vida que perseguía una larga trayectoria en la industria de mascotas de EE.UU. de 72.000 millones de dólares al año.

“Los perros son un mercado en sí mismos”, dijo Church durante un evento en Boston la semana pasada. “No es sólo un gran organismo cercano a los humanos. Es algo que la gente pagará, y el proceso de la FDA es mucho más rápido. “Haremos pruebas con perros, y eso será un producto, y eso pagará el aumento en las pruebas con humanos”.

Noah Davidsohn (izquierda) y Daniel Oliver (derecha) -visto aquí con el anunciador de exposiciones caninas David Frei- han hecho un llamamiento a los propietarios de perros para que financien un estudio antienvejecimiento en mascotas. ACKCSC

 

Todavía no se sabe si los tratamientos de la compañía hacen algo por los perros. Sin embargo, si funcionan, es posible que la gente no tarde mucho en clamar por nostrums similares, creando riquezas para los inventores.

El esfuerzo se basa en los continuos avances de la biotecnología, incluida la capacidad de editar genes. Para algunos científicos, este progreso significa que el dominio sobre el envejecimiento es inevitable, aunque nadie puede decir exactamente qué tan pronto sucederá. La prolongación de la vida humana es “lo más grande que va a suceder en el siglo XXI”, dice David Sinclair, biólogo de Harvard que colabora con el laboratorio de la Iglesia. “Va a hacer que lo que Elon Musk está haciendo se vea bastante vulgar”.

Los años del perro

Rejuvenate Bio se ha reunido con inversores y ha ganado una subvención del Comando de Operaciones Especiales de los EE.UU. para investigar la “mejora” de los perros militares, mientras que Harvard está buscando una amplia patente sobre los medios genéticos de control del envejecimiento en especies como la “vaca, el cerdo, el caballo, el gato, el perro, la rata, etc.”.

El equipo tuvo la idea de tratar a las mascotas porque probar que es posible aumentar la longevidad en los humanos llevaría demasiado tiempo. “No querrás ir a la FDA y decir que prolongamos la vida por 20 años. Decían:’Genial, regresa en 20 años con los datos'”, dijo Church durante el evento en Boston.

En su lugar, Rejuvenate primero tratará de detener las enfermedades cardíacas fatales comunes en los spaniels y los pinchazos Doberman, acumulando evidencia de que los conceptos también pueden funcionar en humanos.

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La investigación de laboratorio ya proporciona indicios de que el envejecimiento puede revertirse. Por ejemplo, los científicos pueden “reprogramar” cualquier célula para que asuma el tipo de estado juvenil que se observa en un embrión. Pero volver atrás el programa de envejecimiento en los animales no es tan fácil porque estamos hechos de trillones de células especializadas actuando en concierto, no sólo una flotando en un plato. “No creo que seamos capaces de revertir el proceso de envejecimiento de los mamíferos en su conjunto”, dice J. Pedro de Magalhães, cuyo equipo de la Universidad de Liverpool mantiene una base de datos de genes relacionados con la longevidad.

A partir de 2015, el gran laboratorio de la Iglesia de Harvard, también conocido por intentar resucitar genéticamente al mamut lanudo, decidió hacer una carrera hacia el rejuvenecimiento de ratones usando terapia génica y herramientas más nuevas como CRISPR.

Un folleto que promueve un estudio de terapia génica en perros de compañía dice que la tecnología puede hacerlos “más jóvenes”. REJUVENATE BIO

 

El laboratorio comenzó a trabajar a través de una probeta de más de 60 terapias genéticas diferentes, que está probando en ratones viejos, solos y en combinaciones. El grupo de Harvard ahora planea publicar un informe científico sobre una técnica que prolonga la vida de los roedores modificando dos genes para actuar sobre cuatro enfermedades principales del envejecimiento: insuficiencia cardiaca y renal, obesidad y diabetes. Según Church, los resultados son “bastante llamativos”.

A la edad que quieras

En una presentación en enero sobre su proyecto en Harvard, Davidsohn cerró mostrando una imagen de una iglesia de barba blanca como la que tiene ahora y otra como la que tenía hace décadas, con el cabello aún castaño. Sin embargo, la segunda imagen fue etiquetada 2117 AD-100 años en el futuro.

Las imágenes reflejan las aspiraciones de la Iglesia de un verdadero cambio de época. Dice que se inscribiría si un tratamiento resultara seguro, o incluso como conejillo de indias en un estudio. Esencialmente, ha dicho Church, el objetivo es “tener el cuerpo y la mente de un joven de 22 años, pero la experiencia de un joven de 130 años”.

Tales ideas están encontrando una audiencia en Silicon Valley, donde billonarios como Peter Thiel ven la derrota del envejecimiento como un imperativo personal y, potencialmente, un gran negocio que transformaría la sociedad. A principios de este año, por ejemplo, Davidsohn le dijo a Thiel’s Founders Fund que debido a que los científicos ya pueden modificar la esperanza de vida de organismos más simples, debería ser posible hacerlo también con humanos. Dijo a los inversores que un día “podremos controlar el reloj biológico y mantenerte a la edad que quieras”.

Perros viejos, trucos nuevos

La nueva compañía ha estado contactando a criadores de perros, éticos y veterinarios con sus ideas para restaurar la juventud y extender la “máxima esperanza de vida”, según sus documentos. La estrategia es afianzarse en el mercado de mascotas, donde los estadounidenses ya gastan 20.000 millones de dólares al año en facturas de veterinarios, “antes de pasar a los humanos”.

A partir del año pasado, Rejuvenate Bio comenzó a llegar a los propietarios de perros de juguete llamados Cavalier King Charles spaniels después de decir que planeaba una terapia génica para tratar una enfermedad del corazón, la enfermedad de la válvula mitral, que mata a cerca de la mitad de estos pequeños perros a la edad de 10 años.

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Rejuvenecer no ha revelado públicamente lo que implica su terapia canina, pero puede reflejar un tratamiento que Davidsohn ha dado a ratones para detener el daño cardíaco. Eso implicaba el uso de terapia génica para bloquear una proteína, el TGF-beta, llamado “interruptor maestro” en el proceso por el cual las válvulas del corazón cicatrizan, se espesan y se deforman, el mismo proceso que aflige a los perros.

This spring, Davidsohn and Oliver traveled to Chicago for the national breed show, where they were celebrated at an auction dinner that raised several thousand dollars for the event. Spaniel breeder Patty Kanan says the research is “seriously significant for the King Charles Spaniel American Knight Club,” of which she is president.

In a brochure circulated to spaniele owners last year, Rejuvenate stated, without qualification, that the untested treatment would make pets “healthier, happier and younger. But not all dog owners are impressed.

Para Rod Russell, editor del sitio web CavalierHealth.org, la oferta es “puro bombo”. Él dice que no hay “absolutamente ninguna evidencia” de una manera de hacer que los perros sean más jóvenes y que incluso para las mascotas, no se puede decir que las drogas experimentales funcionen antes de que se complete un estudio. “Nadie sería lo suficientemente ingenuo como para contribuir con dinero con la promesa de que este tratamiento hará que sus Cavaliers sean más jóvenes. O no”, pregunta en su sitio.

Un Rey Caballero Carlos Spaniel. La adorable raza está plagada de una condición genética del corazón que los científicos están tratando de revertir. MATT CARD | GETTY

Otra pregunta: incluso si el tratamiento detiene la cardiopatía progresiva, ¿es una “reversión de la edad” o simplemente una forma de prevención de la enfermedad? Para la Iglesia, la respuesta está en si el cuerpo de un perro viejo puede sanar como el de un perro joven. En cualquier caso, predice, los dueños de mascotas no se preocuparán por la semántica “si el perro salta por ahí moviendo la cola”.

Ética canina

Uno no tiene que esperar a que el envejecimiento se revierta en los humanos para ver cómo la extensión de la vida podría crear algunos dilemas éticos. El pasado mes de septiembre, los fundadores de Rejuvenate Bio viajaron a New Haven para una mesa redonda con filósofos y eticistas organizada por Lisa Moses, una veterinaria afiliada a la Facultad de Medicina de Harvard.

Por ejemplo, si la vida de los perros puede extenderse, más mascotas sobrevivirían a sus dueños y terminarían en refugios o en la eutanasia. “Me preocupan las consecuencias imprevistas”, dice Moisés. “Me gustaría ver que se investigue antes de que esto vaya mucho más lejos.”

Los perros de compañía Rejuvenate quiere probar la terapia génica en también tienen menos protecciones éticas especiales que los de las instalaciones de investigación. “Las mascotas caen en una zona gris legal cuando se trata de experimentar con ellas”, dice. El poder de la vida y la muerte está en las manos de su dueño; la gente puede elegir entre poner a un animal enfermo fuera de su miseria o, con la misma frecuencia, tomar medidas médicas extraordinarias para salvarlo, lo cual, según Moisés, “no siempre beneficia al paciente”.

Los tratamientos de extensión de vida basados en la modificación genética también podrían traer efectos secundarios inesperados, según Matt Kaeberlein, un investigador de la Universidad de Washington involucrado en un estudio llamado Dog Aging Project (Proyecto de Envejecimiento Canino), que ha estado probando si un medicamento llamado rapamicina causa que los perros vivan más tiempo.

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“La idea de que podemos diseñar genéticamente animales de laboratorio para que tengan una vida más larga ha sido validada. Pero hay preocupaciones acerca de sacarlo del laboratorio”, dice Kaeberlein. “Hay compensaciones.” Cambiar un gen que daña el corazón podría tener otros efectos en los perros, quizás haciéndolos menos sanos de otras maneras. “Y cuando se hacen estas modificaciones genéticas, hay muchos casos en los que no funcionan como uno quiere”, agrega. “¿Qué haces con los perros en los que el tratamiento.

Kaeberlein dice que le gustaría ver evidencia más fuerte de rejuvenecimiento en ratones antes de que alguien lo pruebe en un perro. Hasta entonces, piensa, los reclamos de medicina para restaurar la juventud deben mantenerse atados.

“Pueden hablar de ello todo lo que quieran, pero aún no lo han hecho”, dice. “Creo que es bueno para llamar la atención de la gente. Pero no estoy seguro de que sea el lenguaje más riguroso del mundo”.

Fuente | technologyreview